Les Gants


Guillaume Coatalen

Université de Cergy-Pontoise

 

 

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Les gants ne sont pas simplement un signe distinctif de classe ou de richesse représenté dans d’innombrables portraits de sujets des deux sexes et de condition diverse. Les multiples références aux gants dans la correspondance diplomatique des XVIe et XVIIe siècles attestent de l’usage social central des gants que l’on offre à ses proches ou à son mécène comme un signe d’intimité. Habillant la main de l’être aimé en la dissimulant pour mieux la mettre en valeur, selon une problématique centrale de l’époque du caché et du montré, ces attributs investis d’une indéniable valeur érotique donnent naissance à un véritable genre poétique, celui du poème amoureux sur le gant.

Sommaire

I. Lexicographie
II. Histoire matérielle
III. L’usage social des gants
IV. Symbolique                                                                                                                 V. Bibliographie

1. Lexicographie

Le terme générique en anglais est « glove ». « Fingerling » (c. 1440) et « fingerstall » (1483-1568) designent les parties qui recouvrent les doigts1. En français, « gant » est une réfection (v. 1155) de guant (1080), est issu du francique want « moufle, mitaine », restitué par le moyen néerlandais want, l’ancien haut allemand wantus, le latin médiéval wantus. Gant, « pièce de l’habillement qui recouvre la main » (1080) se dit par extension (1872) d’un dispositif qui recouvre la main. Cette valeur extensive reprend le sens ancien (v. 1360) mais postérieur à gantelet « pièce de l’armure couvrant la main ». Les Francs ayant l’habitude d’offrir une paire de gants en symbole de la remise d’une terre, gant (v. 1150) a été un des termes juridiques de l’investiture ; de là vient la valeur symbolique du gant, qu’on retrouve dans les locutions2. On rencontre quantité d’épithètes qualifiant le type de gants, selon le type de cuir utilisé, ainsi « kid glove », gant en peau de chevreau, ou l’épaisseur, « single » ou « double glove ».

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2. Histoire matérielle

2.1. Un marqueur social

Le portrait miniature de Sir Henry Percy par Hilliard le dépeint allongé, languissant, délaissant son livre, une paire de gants à ses pieds (Fig. 1). Si les gants constituent un signe extérieur de richesse et de classe, en porter signifie que l’on ne travaille pas de ses mains, les portraits d’artisans et de marchands les représentent souvent tenant des gants, par désir d’imitation des classes supérieures, ou simplement parce qu’ils se font représenter non dans leur tenue de travail, mais endimanchés3.

Les gants constituent un symbole de richesse, comme le montre l’extrait suivant tiré du récit d’un meurtre publié en 1673 :

The next morning intending to return to his Fathers House; as he went homewards very early, he called at the house of John Stephens, to inquire for a pair of Gloves, which he supposed he might leave there the evening before; not finding them there, John Stephens being to go to Stoke Castle, to his accustomed days labour, Thomas Reignolds accompanied him part of the way towards Aldon. Not far from the house of John Stephens there is a Broomy Close, where Reignolds left him, telling John Stephens that he would go and search there for his Gloves, for he did not know (as he said) but he might have dropt them there the day before; no sooner had he parted with John Stephens, and had entered into the Close, but as he was hanging down his head, and diligently looking for his  Gloves, two men (one in Black and the other in light Gray Cloaths) appeared to him, asking him what he sought for, he said for a pair of Gloves which he had lost; they bid him not trouble himself about his Gloves, for if he would be ruled by them, and do as they would have him, he should not want Gloves or any thing else4.

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Fig. 1. Portrait miniature de Sir Henry Percy, 9e Comte de Northumberland par Nicholas Hilliard, c. 1595. Rijksmuseum, Amsterdam

En 1599, Emanuel van Meteren, marchand néerlandais, s’étonne que même les paysannes portent des gants en Angleterre :

The English are a clever, handsome, and well-made people, but, like all islanders, of a weak and tender nature. They are generally fair, like all northern nations, and especially the women, who know very well how to protect the complexion of their faces against the power of the sun with hats and veils, and their hands with gloves – even the very peasants there, as the ladies of the court do in the Netherlands and in Germany5.

Effectivement, une aquarelle du XVIe siècle par Lucas de Heere représente une villageoise anglaise bien mise, au marché, tenant un gant dans une main gantée, que l’on peut comparer avec la marchande dans la même pose.

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Fig. 2. Théâtre de tous les peuples et nations de la terre avec leurs habits et ornemens divers, tant anciens que modernes, diligemment depeints au naturel par Luc Dheere peintre et sculpteur Gantois, MS BHSL.HS.2466, Bibliothèque de l’Université de Gand, fols. 72r, 73r

A l’inverse, un code vestimentaire imprimé en 1611 interdit aux apprentis de porter des gants au-dessus d’un certain prix pendant une partie de l’année :

Also, that no Apprentice, after the said Feast of S. Michaell Tharchangell, during the term of his Apprentiship, shal weare in the garnishing, lining, facing, setting forth, or drawing out of his Apparell, eyther Veluet, or any silke or stuffe, sauing only silke Buttons, and silke in the button-holes, to his coat, Ierken, or Doublet. Nor after the said feast day of S. Michael the Archangel, during the terme of his Apprentiship, shal weare any Gloues, aboue the price or value of twelue pence the paire, and those without any fringe or garnishing of Golde or siluer Lace, Veluet, silke, or silke lace, or Ribbon6.

2.2. Les différents types de gants

« I have choice of good Gloves, Amber, Orangery, Genoa, Romane, Frangipand, Neroly, Tuberose, Jessimine, and Marshal » (Shadwell, Thomas, The Virtuoso, 1676)

Les gants les plus prisés étaient ceux de Cordoue, même si on se plaint communément de la forte odeur de leur cuir qui explique qu’on les parfumait, mais on trouvait ceux d’Italie, voire de Portugal, excellents. En revanche les gants français sont parfois de qualité douteuse, comme le montre l’extrait de lettre suivant : « Le peu de curiosité dont on se porte icy à faire des gans qui meritent estre recherches, m’a donne suiet en consequence de l’estime que ie fais des choses de mon païs, et entre autre principalement des gans, de vous supplier de me faire tant de faueur que de daigner prendre la peine de m’enuoyer 6 paires, trois de parfumées, et 3 qui soient blanc »7. On en fabriquait aussi en Angleterre, notamment à Worcester. Un projet de réforme économique de 1559 montre que les marchands Italiens étaient perçus comme de dangereux rivaux notamment à cause de leurs gants parfumés et autres cadeaux frivoles qui forçaient la main de l’acheteur :

The Italians above all other to be taken heed of, for they in all times pass to go to and fro everywhere and for themselves serve all princes at once, and with their perfumed gloves and wanton presents, and gold enough to boot if need be, work what they list and kick the fat even from our own beards ((« Cecil Papers: 1559 », in Calendar of the Cecil Papers in Hatfield House, Volume 1, 1306-1571 (London, 1883), pp. 150-165 http://www.british-history.ac.uk/cal-cecil-papers/vol1/pp150-165)).

2.3. le raffinement des gants parfumés

L’expression « Oxford glove », que l’on trouve dans la pièce de Thomas Dekker de 1608, The Dead Tearme (STC (2nd ed.) / 6496), désigne les gants parfumés mis à la mode par le Comte d’Oxford. Le jeune Comte d’Oxford avait rapporté d’Italie des gants parfumés à la reine en 1566. Elle trouva leur parfum si délicieux qu’elle leur donna le nom d’Oxford8. Le 30 décembre 1592, Dr Thomas Holland, de Exeter College à l’Université d’Oxford, informe M. Hicks qu’il a envoyé des gants d’Oxford à Burghley, le secrétaire de la reine (British Library, MS Lansdowne 72, fol. 209). La souplesse de ces gants était proverbiale, comme le montre la comparaison suivante, issue d’une lettre écrite par Sir Anthony Standen à Edward Reynolds le 27 avril 1599 : « You have so many friends here that my love can but little serve you; yet you may stretch it at your pleasure like an Oxford glove » (CP 179/4).

Maître René, Florentin, était célèbre pour savoir empoisonner les gants, et dans une lettre de William Herle, pirate et espion mort en 1588, à Francis Walsingham, il est question des craintes de Monsieur, le Duc d’Anjou, concernant un autre parfumeur lui ayant préparé des gants empoisonnés : « The perfumer of this town, that was wont to serve him with gloves, is in suspicion, and detained upon it, that he has prepared some for him of M. René’s fashion » (National Archives, 12 août 1582, State Papers 83/16, fol. 100). Cela demandait du temps et les ingrédients adéquats, comme nous l’explique une autre missive de 1601, de Walter Cope à Sir Robert Cecil, qui révèle à quel point la cour et ses imitateurs appréciaient les gants parfumés. Cette lettre précise que son porteur n’est autre que le parfumeur lui-même, un certain John Shacrosse : « The bearer John Shacrosse, perfumer, has brought you such a glove as he had now lying by him, but he says, if he may have allowance of stuff and time, he hopes to fit you with as pleasing scents as Spain or Portingall do afford, and refers himself to my Lord Thomas’ report » (CP 90/60). L’air de la ville du Caire sent parfois aussi bon qu’un gant d’Espagne parfumé, on trouve la comparaison dans les Lettres familières de James Howell (1650)9.

On trouve dans une traduction anglaise de 1558 des secrets de Girolamo Ruscelli (The Secretes of the Reverende Maister Alexis of Piemount, STC 293) (l’un des ouvrages les plus traduits et imprimés en Europe, à la suite duquel le genre du livre de secrets se développa), une méthode extraordinairement compliquée pour parfumer les gants :

A verie good parfume for to trimme gloues wyth litle cost, and yet will continue longe.First let the gloues be greate, and of good thicke leather, to the which you shall gyue a little Ciuet all alonge the seames: Than washe them in rose water, twise or thryse, pressing theym harde: this doen, take twoo partes of rose water, one parte of the water of the blossoms of Mirtell tree, mingle them together: addinge to it two partes of the water of the flowres of Orenges, Lemons, & Citrons, called of the Fre~chmen, can de nafe, and washe them so long therwith, that they sauour no moore of the leather: then laye theym in a platter, and leaue them there couered with the saied water, & pouldered ouer with the poulder of Cypres, by the space of a day or twaine. This dooen, take them out, and presse them a litle, and so drie them in the shadowe. When they bee half drie, geue them a litle Ciuet in this wise: put asmuche Ciuet as you shall thinke good in a dishe, with a litle oyle of Iasemyne, that is not olde, the whiche you shall make to dissolue before the fier: than annoynt therewith the  gloues within side, and rub them wel betwene your handes chafing them at the fier, vntil you thinke that the ciuet be perced and gone thorow them, and leaue them so a while. Then after rub them wel with a clothe, to the ende the Ciuet maye perce the better, and the gloues waxe soft: then draw and stretch them out abrode, leauing them so the space of a dai, and when you shall thinke they be humyde and moyste, enlarge them, and blowe them, and puffe them vp: leaue them so vntil thei bee halfe dried. Than take good parfume to burne, & holde them ouer the smoke of the saied parfume, to the eude that it maye perce and go into the inner partes of the gloues. and parfume them within side. This shall you dooe thrise a daye, the space of .xx. daies, weating them at eche time with a litle parfumed water, & wrappinge them with some white linen cloth: than take Muske, and Amber as much as you wyl, and put it in a tinne platter, with oyle of Iasemine, or Bengewine, or some other oyle: let them well dissolue at the fier, with a litle perfumed water, than annoynte them with a pensell on the out side, and not within: annoynt also the seames with Ciuet, and lay them certein daies among dried roses. Finally, lay them for the space of .iij. or .iiij. daies betwene two matresses: than wil they bee excellent, as if it were to present an emperour withall. (p. 59-60)

Les gants parfumés à la fleur d’oranger et au jasmin ne sont pas réservés aux femmes, dans une lettre du 14 juin 1562, Throckmorton demande à l’ambassadeur en France Challoner d’en rapporter deux paires, l’une pour lui, l’autre pour sa femme10.

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3. L’usage social des gants : achat, don et envoi

On fait don de gants aux prélats comme à la reine, et communément aux membres de la cour, comme le montre le nombre élevé de lettres échangées sur ce sujet. Les diplomates en mission sur le continent, en France, en Italie ou en Espagne, rapportent des paires de gants au Royaume pour répondre à des commandes précises.

Le manuel d’italien du professeur de langue Italiano Benvenuto, The Passenger (1612) à l’usage des gentilshommes, marchands et autres voyageurs contient un dialogue extraordinairement précis sur l’achat de gants :

F. With your fauour my good friend: I would willingly buy three paire of gloues, one of Lambes leather, the other of Kid, and a paire of Cordiuant: but for Gods sake let vs haue no ceremonies, not any biddings off and on: what wee shall giue at last, let vs agree vnto in the beginning, and so begin to flea at the taile, as the prouerbe is: Let me therefore see of the best.Oh God, how ill sowed they are, the leather hath many frets without, and diuers spots within, haue you no better? I pray you hold me not with delayes to no purpose.See here of the fairest, and of the best scent that can be seene.F. The leather likes me not they are ill cut they haue an ill fauoured shape, and almost no scent, but what shall I giue you for these? Seauen shillings.

Un domestique gagnait environ 40 shillings par an à la fin du XVIe et au début du XVIIe siècles11. Le prix que l’on donne dans cette méthode de langue est donc très élevé. L’acheteur s’intéresse de près à la coupe du cuir, la forme des gants et leur senteur.

Le choix des gants est une affaire délicate. Ainsi, en 1538, James Bassett écrit en français à Lady Lisle :

Je vous ay enuoye de gans par vng de seruiteurs de monseur brian Je ne pas mande comme ilz estoyt faictz Jauoys peur quon ne les chaniaste pour ce que quil i auoyt plusieurs autres en moy pensant affin que Je fasse plus seur Je vous prie que vous plaise de me escripre comme ilz estoiy faictez…(National Archives, State Papers 3/17, fol. 149)

De la même façon, lorsque l’ambassadeur du Portugal en France envoie douze paires de gants à la reine, il lui écrit qu’ils ont été confectionnés d’après l’une de ses paires, et que les deux dernières proviennent d’un autre lieu :

Et par ainsi je ne diray autre chose, que de supplier tres humblement vostre Maiesté m’excuser si les dix paires de gantz que je vous presente ne sont si bons que d’autr qu’on a peu faire à la haste, & sont faictz à la mesure du gant que vostre Maiesté m’a commandé donner de sa propre main : les deux paires qui manquent pour l’accomplissement de la douzaine, on les a prins au passage des portz selon que monsieur l’Ambassadeur l’Euesque d’Aquila pourra dire plus amplement » (7 juin 1563, National Archives, State Papers 70/58, fol. 52).

Les sources primaires, qu’elles soient littéraires ou diplomatiques, révèlent que l’histoire du gant en Angleterre dépasse largement le cadre national pour s’étendre jusqu’en France, en Italie, en Espagne, au Portugal, voire au Levant. L’influence européenne est particulièrement forte pour ce qui est du choix et de l’usage des gants. Au dix-septième siècle, un proverbe populaire disait qu’un gant, pour être bien fait, devait être tanné et préparé en Espagne, taillé en France et cousu en Angleterre12. Si Londres et d’autres villes anglaises produisent des gants, l’attrait des gants étrangers reste fort jusqu’à la Restauration, où la cour de Charles II entretient le goût pour les gants français. De même, le don des gants est une pratique constante.

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4. Symbolique

 Le poème suivant de Sir Thomas Wyatt (conservé dans le manuscrit Harrington, Temp. El, fols. 68-8v, Arundel Castle), tiré des Songes and sonettes (1557) de Surrey, l’un des recueils poétiques les plus influents du XVIe siècle, lança la mode d’un véritable sous-genre du poème sur les gants qui n’eut pas son équivalent en France :

 

To his loue from whom he had her gloues. 
VVHat nedes these threatning woordes, and wasted wynd?
All this can not make me restore my pray.
To robbe your good ywis is not my mynde:
Nor causelesse your faire hand did I display,
Let loue be iudge: or els whom next we finde:
That may both hear, what you and I can say.
She rest my hart: and I a gloue from her:
Let vs se then if one be worth the other.

Quelques recueils anonymes de poèmes amoureux furent compilés et imprimés pour accompagner le don de gants comme en témoignent ces titres : Cupids posies for bracelets, hand kerchers and rings, with scarfes, gloves and other things / written by Cupid on a day when Venus gave him leave to play (London : for Iohn Wright and are to be sold at his shop in the Old-Bailey, 1642); Loves garland or Posies for rings, hand-kerchers and gloves and such pretty tokens that lovers send their loves (London : by R.C. and are to be sold by F.G. dwelling upon Snowhill, 1648); ou encore Cupids posies, for bracelets, handkercers, and rings, with scarfes, gloves and other things. Written by Cupid on a day, when Venus gave me leave to play, verbum sat amanti. The lover sheweth his intent, by gifts that are with posies sent (London : Printed by E. C. for J. Wright, next to the Globe in Little-Britian, 1674). Certains poèmes ont pour titre « A Posie sent with a paire of Gloves » et peuvent jouer sur la proximité entre « glove » et « love ».

4.1. L’attribut du galant

Dans la pièce de Chapman, All Fools (1605), on reconnaît un gentilhomme spirituel à sa faculté à dénicher les meilleurs gants au meilleur prix, et à sa critique de la mode vénitienne, attributs féminins méprisables :

A thing whose soule is specially imployde
In knowing where best Gloues, best Stockings, Wasecotes,
Curiously wrought are solde; sacks Milleners shop
For all new tyres and fashions, and can tell yee
What new deuices of all sorts there are:
And that there is not in the whole Rialto,
But one new-fashion’d Wast-cote, or one Night-cap,
One paire of Gloues, pretty or well perfum’d,
And from a paire of Gloues of halfe a crowne,
To twenty crownes: will to a very scute
Smell out the price: and for these womanly parts
He is esteem’d a witty Gentleman.

Les gants en chevreau étaient coûteux. Comme le rappelle George Herbert dans « The Method » (v. 11), les galants se morfondaient lorsqu’ils perdaient une paire de gants, lieu commun de quantité de sermons jusqu’à la fin du dix-septième siècle. Ailleurs, les prédicateurs raillent ces mêmes galants mondains qui jouent avec leurs gants : « to strike the ground with their staffe, to play with their gloues, or to write with their fingers in the aire, manifesting by these behauiours, and the like, contempt and scorne. » (John Boys, Remaines (1631), p. 268). Dans le portrait de Holbein, l’homme tient ensemble des gants et une lettre, créant ainsi un lien entre ces deux objets au contact de la main. Dans un cas, le gant enveloppe la main, dans l’autre, la main, cet organe noble de pouvoir et d’action, écrit la lettre.

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Fig. 3. Holbein, Portrait d’un homme tenant une lettre et des gants, c. 1540, collection privée

Nombre de portraits de la renaissance représentent des sujets tenant un gant dans une main gantée alors que l’autre est nue13. Comme l’ont montré Peter Stallybrass et Ann Rosalind Jones14, ce découplement des mains, fréquente dans les portraits italiens, flamands et anglais des seizième et dix-septième siècles, a pour fonction de mettre en valeur la main nue, dont la force et la blancheur renvoient immédiatement à l’appartenance à la noblesse pour laquelle le travail en général, et manuel en particulier, sont indignes.

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Fig. 4.  Le Titien, Homme aux gants, c. 1522, Musée du Louvre

4.2. L’emblème du vice

Selon les moralistes, les gants les plus beaux dissimulent les mains les plus viles : « Oh how desirous are men to draw the fairest gloves over the fowlest hands: To put the goodliest paints upon the rottenest posts, and to Enamel a dunghil with sun beames! »15. Ils sont alors un signe d’hypocrisie et emblème des apparences, car ils recouvrent ce que l’on feint de mettre à l’abri des regards. Ainsi, poursuivant la métaphore, on dénonce ceux qui portent le Christ comme un gant qui ne recouvre que la main : « Some put on Christ as a  gloue, which couereth but the hand; so they put on the face of Christ, or the tongue of Christ: but their hands worke, and their feete walke, as they did before » (Henry Smith, Sermons (1593), p. 337).

De même, si les français portent des gants parfumés, c’est pour mieux dissimuler la puanteur de leurs mains, signe irréfutable de corruption morale, comme le montre ce passage de The new-found politicke Disclosing the secret natures and dispositions as well of priuate persons as of statesmen and courtiers (1626) du satiriste italien Trajano Boccalini :

It is most certaine, that Apollo was neuer seene to laugh so heartily, no not when he saw the downefall of vnhappy Dedalus, as he did at the impertinent request of those French sutors, whose hands he commanded his Priests, that were about him, to smell vnto. And that they should make a true report what they smelt of, the Priests presently obeyed; and told his Maiestie, that they had no ill sauour, but smelt very sweet. Which Apollo hearing, he told the French, that Nature did euermore counterchange others defects with some rare vertue or other. And therefore had he conferred the gift, to make sweet-smelling gloues only vnto that Nation, whose hands were so ranke, that they did euer stinke worse than any carrion. (p. 90)

Dans ce contexte, il n’est pas étonnant que les gants participent à la condamnation des rites catholiques dans les pamphlets protestants :

if thei handle the visible and outwarde Sacramentes, with gloues on their hands, which are made of sheepe skinnes, and olde rotten dogge skinnes, they make no conscience of it: but if thei chaunce to touche either the consecrated hoste, or the Chalice with their bare skinne, which Christe hath sanctified with his precious blood: and hath promised to glorifie it at the day of the generall resurrection, thei are so troubled in their consciences, that thei thinke veryly, that they shall sincke downe quicke into hell: or that their fingers and handes shall rotte of. Such godly doctrine do our papistes beate into poore mens heades16.

Le port du gant, dont le cuir est répugnant, témoigne de superstitions ridicules mais aussi de distance spirituelle entre le Christ et le prêtre catholique qui n’est littéralement pas en contact avec la vérité.

Les gants deviennent allégories de tous les vices. Ainsi, dans ce passage allégorique de Thomas Randolph, les gants participent à la peinture de l’avocat rapace :

I haue also Gloues of seuerall qualities: the first is a paire of Gloues made for a Lawyer, made of an intire Loadstone, that has the vertue to draw gold vnto it; they were perfumed with the conscience of an Vsurer, and will keepe scent till wrangling haue left Westminster Hall; they are seamed with Indenture, by the needleworke of Mortgage, and fringed with a Nouerint Vniuersi [Noverint universi per presentes]. I would shew you more, but it is against the Statute, because a Latitat [Eng. law. He lies hid. The name of a writ calling a defendant to answer to a personal action in the king’s bench] hath beene serued lately vpon them. And few of you need any Gloues, for you weare Cordouant hands17.

Déjà en 1555, l’humaniste Vives critiquait les coquettes qui portaient des gants parfumés :18

Shal thy wife or thy doughter learne, howe to come her heere, adourne and paynt her selfe, perfume her gloues, to go pomposely, and with what wordes she shal vse to set forth her wantonnes, and her pride withal, & shal not heare nowe she maye flee and contemne suche trifles, adourne her mind, and please Christ?19

4.3. Fétichisme du gant20

4.3.1. Erotisme du gant

Ce court poème tiré de Cynthia’s Revels (1601) de Ben Jonson célèbre le gant comme objet qui touche la main de la maîtresse :

AMO. Marry, some hour before she departed, she bequeath’d to me this glove: which golden legacy, the emperor himself took care to send after me, in six coaches, cover’d all with black-velvet, attended by the state of his empire; all which he freely presented me with: and I reciprocally (out of the same bounty) gave to the lords that brought it: only reserving the gift of the deceased lady, upon which I composed this ode, and set it to my most affected instrument, the lyra.
Thou more then most sweet glove,
Unto my more sweet love,
Suffer me to store with kisses
This empty lodging, that now misses
The pure rosy hand, that wear thee,
Whiter than the kid that bare thee:
Thou art soft, but that was softer;
Cupid’s self hath kiss’d it ofter
Than e’er he did his mother’s doves.
Supposing her the queen of loves
That was thy mistress, BEST OF GLOVES.

Le gant est à l’évidence un objet érotique pour la simple raison qu’il est en contact étroit avec la main qu’il épouse et dissimule à la fois21. On se souvient de la comparaison que Feste le fou fait entre une phrase et un gant dans La Nuit des rois : « A sentence is but a cheveril glove to a good wit. How quickly the wrong side may be turned outward» (III.1.3), que l’on explique parfois comme une allusion à la profession du père du dramaturge, John Shakespeare (c. 1531 – 7 septembre 1601), ou encore comme signe de l’ambiguïté sexuelle de Viola, déguisée en Cesario, à qui Feste s’adresse, le pénis étant un vagin inversé et extériorisé, selon la médecine de l’époque22. Ce passage du Rape of Lucrece (ll. 320-22) est plus explicite encore :

As who should say ‘This glove to wanton tricks
Is not inured; return again in haste;
Thou see’st our mistress’ ornaments are chaste.’

En France, la littérature libertine compare le masque aux gants dans un dialogue de 1664 qui a pu être lu en Angleterre23. La main constitue un organe fortement érotisé. On trouve dans la traduction anglaise de 1561 du manuel du courtisan de Castiglione un passage extrêmement précis sur la manière de mettre en valeur la blancheur des mains en ôtant brièvement ses gants :

The like is in the handes, which being delicate, smooth & faire, yf they be shewed bare at a tyme whan occasyon is to occupye them, and not of purpose to showe the beawtye of them, they leaue a verye great desire of themselues, and especiallye after they are couered wyth gloues agayne, for a manne would iudge that in puttynge them on againe she passeth not and lytle regardeth whether they be in sighte or no, and that they are so fayre rather by nature, then by anye studye or dilygence. (p. 41)

La transparence des gants de chevreau, le plus souvent blancs, met en valeur la main, dont on devine les ongles à travers la minceur du cuir. On ôte son gant pour dénuder la main qui, dans le passage qui suit, est ornée d’une bague : « the first thing she did was to pull off her Glove, and not only show the fairest Hand that ever Nature made, but that Ring on her Finger Alonzo gave her when they parted at the Village » (Aphra Behn, Love letters between a noble-man and his sister (1684) Wing B1740, p. 433). La charge érotique du geste fait encore moins de doute dans le passage suivant, tiré des Lettres de Monsieur de Voiture, traduites en anglais (1700, Wing V682, p. 98) : « Prithee observe how she plays with her Necklace, how slily she steals her pretty Hand out of her Glove; and as if she went to reform some Disorder in her Dress, how dexterously she discovers her Breasts? ». La coquette découvre sa main avant de découvrir sa gorge.

Les gants, comme les rubans, les poèmes, les bagues et autres babioles, appartiennent aux objets que l’on offre à la femme aimée, comme en témoigne quantité de poèmes amoureux de l’époque. Le sonnet 14 de Richard Barnfield (Cynthia 1595) met en scène un dialogue amoureux sur le gant de l’être aimé :

Here; hold this gloue (this milk-white cheueril gloue)· Not quaintly ouer-wrought with curious knots, Nor deckt with golden spangs, nor siluer spots; Yet wholsome for thy hand as thou shalt proue. Ah no: (sweet boy) place this gloue neere thy heart, Weare it, and lodge it still within thy brest, So shalt thou make me (most vnhappy,) blest· So shalt thou rid my paine, and case my smart: How can that be (perhaps) thou wilt reply, A  gloue is for the hand· not for the heart, Nor can it well be prou’d by common art, Nor reasons rule. To this, thus answere I: If thou from gloue do’st take away the g, Then gloue is loue: and so I send it thee.

La sixième ode de Parthenophil and Parthenophe (1593, STC 1469), de Barnabe Barnes, est elle aussi consacrée au gant de sa maîtresse :

Oh fayre sweet gloue
Deuine token
Of her sweet loue
Sweetely broken:
By wordes, sweet loues she durst not moue,
These giftes her loue to me do proue
Though neuer spoken.On her fayre hand
This gloue once was,
None in this land
Did euer passe
Her handes fayre white, come loues here stand,
Let graces (with yours) match her hand:
Hyde, hyde alas!
[…]
This gloue I kisse,
And for thy sake
I will not misse
But ballades make,
And euery shepheard shall know this,
Parthenophil in such grace is
Muses awake:
[…]
Some woodbynes beare
Some damaske roses
The muses were
A bynding poases,My goddesse gloue to herrye heere,
Great Pan, commes in with flowers seare
And crownes composes.I note this day,
Once euery yeare
An holy-day
For her kept deare:
An hundreth swaines on pypes shall play,
And for the gloue maske in aray
Withiolly cheare.A gloue of gold
I will bring in,
For which swaines bold
Shall strife begin:
And he (which loues can best vnfold,
And hath in songes his minde best told)The gloue shall winne.Nymphes shall resorte,
And they (which flowers)
Shall decke a forte
For parramours:
Which for this gloue shall there contende,
Vnpartiall Nymphes shall Iudgement ende:
And in those bowers.Pronounce, who best
Deseru’d of all:
Then by the rest
A coronall
Of Roses, freshly shall be drest:
And he with that rich gloue possest,
As principall.

Le gant, vénéré comme une déesse, est à la fois une métaphore et une métonymie de Parthenophil.

4.3.2. Objets magiques

Les gants peuvent même acquérir des dons surnaturels comme dans le conte sicilien d’un certain I.S.24 où celle qui les porte succombe au sommeil.

4.3.3. Gant et gants au théâtre

Au théâtre, les gants métonymiques du corps de la maîtresse donnent lieu à de nombreux quiproquos, comme dans le début de l’acte 2, scène des Deux Gentilhommes de Vérone :

SCENE I. Milan. The DUKE’s palace. Enter VALENTINE and SPEED                    SPEED Sir, your glove.
VALENTINE Not mine; my gloves are on.
SPEED Why, then, this may be yours, for this is but one.
VALENTINE Ha! let me see: ay, give it me, it’s mine: Sweet ornament that decks a thing divine! Ah, Silvia, Silvia!

La confusion provient du fait que le gant n’appartient à aucun des deux hommes mais à Silvia, qu’aime Valentine. Le passage est intéressant car il joue sur la distinction entre la paire de gants que l’on porte et le gant unique que la maîtresse laisse tomber à dessein pour que son prétendant le ramasse. Dumain, l’un des seigneurs, offre un gant à Katherine dans Love’s Labour’s Lost (V.2).

Bibliographie

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Ellis, B.E.,  Gloves and the Glove Trade, Pitman, 1921.

Hull, William, The history of the glove trade: with the customs connected with the glove : to which are annexed some observations on the policy of the trade between England and France, and its operation on the agricultural and manufacturing interests, London : E. Wilson, 1834.

Lyes, D.C. The Leather Glove Industry of Worcester in the Nineteenth Century, Worcester City Museum, 1973.

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Norton-Kyshe, James William, The law and customs relating to gloves : being an exposition historically viewed of ancient laws, customs, and uses in respect of gloves, and of the symbolism of the hand and glove in judicial proceedings ; with illustrations, London, Stevens and Haynes, 1901.

Salaman, R.A.,  Dictionary of Leatherworking Tools (1700-1950), George Allen and Unwin, 1986.

Stallybrass, Peter et Ann Rosalind Jones, « Fetishizing the Glove in Renaissance Europe » Critical Enquiry 28 (1), Things, Autumn/Automne, 2001, pp. 114-132.

Tittler, Robert, Portraits, Painters, and Publics in Provincial England 1540-1640, Oxford: Oxford University Press, 2013

Waggett, Ralph W.,  The Worshipful Company of Glovers of London, Phillimore, 2000.

http://www.glovecollectioncatalogue.org/index.html

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  1. Historical Thesaurus of the Oxford English Dictionary, eds. Christian Kay et al., 2 vols., Oxford, Oxford University Press, 2009 []
  2. Dictionnaire historique de la langue française, dir. Alain Rey, Paris, Le Robert, 1998. []
  3. Robert Tittler, Portraits, Painters, and Publics in Provincial England 1540-1640, Oxford, Oxford University Press, 2013, pp. 129-133. []
  4. The Cruel murtherer, or, The treacherous neighbour being a true and full relation of the horrid murther of Alice Stephens, and Martha her daughter : with the manner of burning their bodies, by firing the house wherein they were murthered, committed by Thomas Reignolds of Aldon, in the Parish of Stoksay in the county of Salop, the 23rd of January, 1672 [1673], p. 4. []
  5. cité dans William Brenchley Rye, ed., England as Seen by Foreigners, New York, Benjamin Blom, 1967, pp.69-70. []
  6. An acte for reformation of apparell to be vvorne by prentices, and maid-seruants vvithin the citty of London, and the liberties thereof, 1611. []
  7. National Archives, Thomas Windebank to Robert Read, 1 June 1634, State Papers 16/269 f.5). Des lettres de Sir Andrew Balfour publiées en 1700 font l’éloge des gants de Blois (p. 23), Marseille, Avignon (p. 49), et Rome (p. 273), « Concia di Roma, not exceeding a Testone, or 4 Julio’s a pair» ((Wing / B552. []
  8. Holly Dugan, The Ephemeral History of Perfume: Scent and Sense in Early Modern England, Baltimore, Johns Hopkins University Press, 2011, p. 132. []
  9. Wing 742 : 22, p. 31. []
  10. Haynes, A Collection of State Papers relating to Affairs in the Reigns of Henry VIII, Edward VI, Mary, and Elizabeth, from 1542 to 1570. Transcribed from the Original Letters and other Authentick Memorials left by W. Cecill, Lord Burghley, and now remaining at Hatfield House (1740), p. 386. []
  11. Alexandra Shepherd, Accounting for Oneself: Worth, Status, & the Social Order in Early Modern England, Oxford, Oxford University Press, 2015, p. 99 []
  12. Le Magasin Pittoresque, dir. Edouard Charton, Paris, 1867, volume 35, p. 329. []
  13. Voir par exemple le portrait de Jan Gossaert (1530-2) « Homme tenant un gant » à la National Gallery, tableau qui appartenait à la collection de Charles I. Notice de Lorne Campbell, « Jean Gossart, A Man holding a Glove » publiée en ligne en 2011, tirée de The Sixteenth Century Netherlandish Paintings with French Paintings before 1600, New Haven, Yale University Press, 2014. []
  14. Peter Stallybrass et Ann Rosalind Jones, « Fetishizing the Glove in Renaissance Europe » Critical Enquiry 28 (1), Things, Autumn/Automne, 2001, pp. 114-132. []
  15. William Secker, The nonsuch professor in his Meridian splendor (1660), pp. 127-8 []
  16. John Northbrooke, Spiritus est vicarius Christi in terra, 1571, p. 56. []
  17. Aristippus, or, The Ioviall philosopher presented in a priuate shew : to which is added, The conceited pedler, 1630,  p. 39-40. []
  18. Voir aussi ce passage de Thomas Nash, Anatomie of Absurditie (1589) Sig. Biv: « Shee had rather view her face a whole morning in a looking Glasse, then worke by the howre Glasse, shee is more sparing of her Spanish needle then her Spanish gloues, occupies oftner her sett[…]g sticke then sheeres, and ioyes more in her Iewels, then in her Iesus. » []
  19. The Office and duetie of an husband (1555), STC (2nd ed.) / 24855, 115. []
  20. Ce titre renvoie à l’article de Peter Stallybrass et Ann Rosalind Jones. []
  21. Sur la main gantée, cf. James V. Mirollo, Mannerism and Renaissance Poetry: Concept, Mode, Inner Design, New Haven : Yale University Press, 1984, chap. 3 et 4. []
  22. François Laroque, « Avatars ou signatures de l’être », p. 112 in Frédéric Monneyron, éd., Le vêtement : colloque de Cerisy, Paris : l’Harmattan, 2001 []
  23. Les entretiens galans d’Aristippe et d’Axiane contenant le langage des tetons, le dialogue du fard. d’un grand miroir, du masque et des gants, Paris, Barbin, 1664. Je remercie Nancy Oddo pour cette référence. []
  24. Clidamas, or The Sicilian tale, 1639 []